Reisroute

Uitgebreide reisroute van dag tot dag gemaakt door shoestring

Dag 1  Amsterdam - Delhi
Vlucht van Amsterdam naar Delhi waar je - afhankelijk van de luchtvaartmaatschappij - in de loop van de nacht of vroege ochtend zult aankomen.

Dag 2 - 4  Jaipur
Na aankomst in Delhi word je opgehaald van de luchthaven en reis je meteen door naar Jaipur, een rit van ongeveer vijf uur. In totaal verblijf je drie nachten in Jaipur. De 'Roze Stad' is de hoofdstad van de kleurrijke deelstaat Rajasthan. Aan de noordkant wordt de stad omgeven door heuvels vol forten en paleizen. Een van de mooiste paleizen is de Hawa Mahal, het Paleis der Winden. Ondanks het grote inwonertal is Jaipur een aangename stad, niet in de laatste plaats door het kleine aantal auto's dat zich in het ommuurde deel begeeft. Je kunt op je gemak de stad bekijken. Op straat lopen de Rajasthaanse mannen met hun enorme snorren en tulbanden, en de met sieraden behangen vrouwen in de meest felgekleurde sari's van India. Op dag 4 kun je optioneel het nabijgelegen fort van Amber bezoeken. Het ligt 11 km ten noordoosten van Jaipur en was - voordat Jaipur gebouwd werd - zes eeuwen lang de hoofdstad van het gebied. Het eigenlijke fort staat op de top van een heuvel die aan alle kanten is omgeven door nog meer heuvels met vestingwerken. Aan de buitenkant is het fort robuust en aan de binnenkant zijn de vorstelijke vertrekken van een bijzondere schoonheid en gratie. Er is veel inlegwerk en fijn marmeren beeldhouwwerk te zien. Het laatste stuk van de tocht naar het fort kun je afleggen op de rug van een olifant.

Dag 5  Jaipur - Fatehpur Sikri - Agra
Je vertrekt in alle vroegte voor een bezoek aan Fatehpur Sikri, een verlaten keizersstad, niet ver van Agra. Op deze plaats liet keizer Akbar - die wordt beschouwd als de belangrijkste keizer van de Moghuls - zijn hoofdstad bouwen. De belangrijkste reden hiertoe was dat een lokale moslimheilige had geprofeteerd dat hij hier eindelijk een zoon zou krijgen. Tussen 1571 en 1585 zwaaide hij vanaf zijn nieuwe zetel de scepter over bijna het gehele noorden van India. Fatehpur Sikri werd door velen gezien als de ideale stad en keizer Akbar genoot aanzien over de gehele wereld. Dit had mede te maken met zijn vooruitstrevendheid en de grote tolerantie die hij koesterde jegens de andere wereldreligies. Onder zijn vijfduizend (!) koppen tellende harem bevonden zich behalve islamitische dan ook vele hindoe- en christenvrouwen. De glorie van Fatehpur Sikri was helaas van korte duur, want al gauw bleek de toevoer van voldoende water een onoplosbaar probeem. Weldra na Akbar's dood werd de stad alweer verlaten. De overblijfselen geven gelukkig nog een goed beeld van de rijkdom die hier ooit eens heerste. De oude stad bestaat uit een aantal in zeer goede staat bewaard gebleven paleizen. Het meest opvallende is echter de schitterende Jama Masjid (Grote Moskee) met naar men zegt de grootste toegangspoort van heel Azië, de Buland Darwaza. In de architectuur van deze indrukwekkende moskee zijn naast de gebruikelijke islamitische bouwstijl ook duidelijke invloeden terug te vinden uit het christendom en het hindoeïsme. Aan het eind van de middag kom je aan in Agra, de stad van de Taj Mahal, nog mooi op tijd om dit beroemde bouwwerk bij zonsondergang te bewonderen.

Dag 6  Agra - Varanasi
Je hebt vandaag de tijd om Agra verder te ontdekken. De Taj Mahal heeft Agra wereldberoemd gemaakt. En terecht. Maar naast dit wonder van architectuur heeft Agra nog een reeks andere interessante bezienswaardigheden. De stad was niet voor niets een van de drie belangrijke hofsteden van de Moghuls. Het oude gedeelte van de stad, ten westen van het Rode Fort, is bont en hectisch, maar het gebied waar de meeste hotels staan is wijds en groen. Het gigantische Rode Fort, de residentie van de Indiase keizers en de bazaars van de stad zullen je niet onberoerd laten.
's Avonds stap je op de nachttrein door het hart van India naar Varanasi, de heiligste stad die dit immense land kent. Je reist in een tweedeklasse slaapwagon met airconditioning (drie slaapplaatsen boven elkaar, zes per coupé).

Dag 7 - 8  Varanasi
In een grote meander aan de oevers van de Ganges ligt de heiligste stad van India en, volgens vele overleveringen, de oudste levende stad ter wereld: Benares, Kashi, of Varanasi, de stad van de machtigste der hindoegoden Shiva of Viswanath, zoals hij hier beter bekend staat. Het is ook sinds mensenheugenis de belangrijkste theologische stad en in de tijd van de Boeddha was hier al een universiteit. De stad zelf is stoffig en chaotisch druk, zoals elke grote Noord-Indiase stad. Het aantal buffels en heilige koeien op de straten, die het toch al moeizame verkeer van fietsriksja's, handkarren en vrachtwagens bemoeilijken, is hier nog groter dan elders. Maar achter het centrum van de stad leiden tal van stegen en straatjes de bezoeker naar de ziel van India, Ma Ganga, Moeder Ganges, de heilige rivier, waarin zich dagelijks duizenden baden om hun zonden af te wassen, waarin het as van de gestorvenen wordt verspreid, waarop bladeren drijven met vlammende lichtjes als offer aan de rivier. Voor hindoes is sterven in Varanasi het einde van de cyclus van leven en dood en de toetreding tot het nirvana of eenwording met Brahma, het universele meer van vormeloos bewustzijn. De 'ghats', de trappen langs de Ganges, die zich over een afstand van zeven kilometer uitstrekken op de linkeroever, behoren tot de meest indrukwekkende bezienswaardigheden van het land. Wie India wil leren kennen, móet Varanasi zien, want Varanasi ís India. Maar daarmee is Varanasi ook een geestelijke beproeving voor de comfortabel gesitueerde westerling, voor wie dood en religie vaak nog slechts nissen vormen in een druk en werelds leven. Er is geen verhaal in de Indiase mythologie, waarin Varanasi nog niet bestond en we mogen rustig aannemen dat hier al een stad lag toen de Ariërs de bergpassen overtrokken uit Centraal-Azië om India te veroveren. Met zekerheid kunnen we zeggen dat Kashi minstens 4000 jaar oud is en continu een levende stad is geweest tot de dag van vandaag. Bezien vanuit die ouderdom is de komst van de Boeddha naar deze stad een klein feit. Zelfs voor de vernielingen van de moslims, die in 1194 zeker duizend tempels verwoestten, zal de stad zijn schouders hebben opgehaald. Veroveraars, kwamen en gingen, Moghulheersers en Britse onderkoningen speelden tijdelijk een belangrijke rol in het leven van de stad. Varanasi bleef zichzelf en zag slechts de rivier stijgen na de moessonregens en erna weer dalen. Misschien was de regering van Moghul-keizer Aurangzeb nog het meest pijnlijk. In 1669 liet de keizer de twee belangrijkste hindoe tempels slechten en moskeeën op hun plaatsen zetten. Fundamentalistische hindoes eisen momenteel weer de terugkeer van de tempels. De Ganges zelf heeft altijd zijn sporen achtergelaten door de overstromingen die de rivier met zich meebrengt. Op de muren van de bebouwing aan de ghats staat met strepen aangegeven tot waar de rivier de laatste tientallen jaren is gestegen. Feit is dat door de eeuwen heen de Ganges voordurend bouwwerken aan de rivier heeft ondermijnd, die vervolgens met het eeuwig berustende geduld van de hindoes weer zijn hersteld. Deze dagen kun je je ogen uitkijken langs de rivier de Ganges, waar hindoes zich baden en hun lijken verbranden. Een boottocht over de rivier is heel indrukwekkend, vooral in de vroege ochtend bij de opkomende zon. Wie wil kan ook naar Sarnath, een nabijgelegen heiligdom voor boeddhisten. Sarnath is de heilige plaats waar de Boeddha zijn leer van het achtvoudige pad naar het nirvana verkondigde. Hierdoor werd het een pelgrimsplaats en al in de 3de eeuw liet Ashok er tempels neerzetten en een leeuwenzuil. De meeste gebouwen van het oude Sarnath zijn verdwenen en alleen de fundamenten liggen er nog. Wel is er een grote stoepa over. Zeker zo interessant is het archeologisch museum dat behalve de fraaie leeuwenzuil een prachtige collectie boeddhistische en hindoeïstische beelden heeft. Mooi zijn ook de kloosters en tempels die hier door boeddhisten uit diverse landen zijn neergezet. Een bezoek waard zijn in ieder geval de Chinese, Japanse en vooral Tibetaanse tempels.

Dag 9  Varanasi - Lumbini
Je laat India nu achter je. Een lange dag in de bus brengt je, na de douaneformaliteiten, in het Nepalese plaatsje Lumbini, waar je overnacht. Dit is de plaats waar Boeddha als de jonge prins Siddhartha werd geboren. Naar plaatselijk gebruik ging koningin Maya, in verwachting van Siddhartha, op weg om haar eerstgeborene te baren in het ouderlijk paleis met de hulp van haar moeder. Onderweg in Lumbini werd het kind onverwacht in het park geboren. Opvallend is dat Siddhartha net als Jezus niet thuis, maar onderweg werd geboren. Aan het eind van zijn leven raadde de Boeddha zijn volgelingen een bezoek aan deze plaats aan.

Dag 10 - 11  Lumbini - Pokhara
Via een slingerweg tussen steile bergwanden rijd je de spectaculaire Himalaya in naar Pokhara, de enige plaats in de wereld waar de bergen in één keer meer dan zevenduizend meter oprijzen. Vanaf de subtropische vallei waarin Pokhara ligt, rijzen de bergen aan de noordkant vrijwel ononderbroken op tot aan enkele van 's werelds hoogste pieken. Er is waarschijnlijk geen plek ter wereld waar dit wordt geëvenaard. In het midden van dit spektakel van rots, ijs en sneeuw staat de Macchapuchare; met zijn 6993 meter is deze berg slechts een van de lagere toppen aan het firmament, maar door zijn vooruitgeschoven positie, lijkt hij van hieruit het hoogst. Hemelsbreed is het zo'n twintig km naar deze uiterst spitse top die door de Nepalezen wordt aanbeden als goddelijk en desondanks luistert naar de onwelriekende naam 'Fish Tail'. De naam van deze vooraanstaande berg wordt pas duidelijk wanneer je een dag of twee naar het westen loopt. De berg heeft namelijk twee toppen, waardoor het zijaanzicht inderdaad iets van een 'Macchapuchare' ofwel vissenstaart heeft. Ondanks de relatief kleine hoogte is de top nooit bedwongen. Macchapuchare is een van de steilste bergpieken in het Himalaya massief en hij wordt wel eens vergeleken met zijn kleine broertje in de Alpen, de Matterhorn. In de jaren vijftig lukte het een Franse expeditie bijna de top te bereiken, maar in het zicht van de overwinning kregen de Sherpa's het op hun zenuwen en keerden om. Hun angst voor wraak van de goden wanneer mensenvoeten het hoogste punt zouden bezoedelen, werd hen te groot. Sindsdien is het verboden de top te beklimmen. Pokhara was ooit een echt hippieoord. Het is prachtig gelegen aan een bergmeer, waar je kunt zwemmen, roeien of vanuit een van de theetuinen kunt genieten van de geweldige panorama's. Je overnacht in een eenvoudig, maar comfortabel hotel met tuin, waar het goed zonnen is.

Dag 12 - 13  Pokhara - Kathmandu
Op dag 12 vertrek je naar Kathmandu. Met name de toegang tot de vallei van Kathmandu is indrukwekkend via een slingerende pasweg. Je kunt van deze magische hoofdstad en de omliggende vallei drie dagen lang genieten, maar je kunt bijvoorbeeld ook een dag gaan raften. De vallei van Kathmandu is het hart van Nepal en combineert een prachtige natuurlijke omgeving met een waar woud van tempels, kloosters en andere fraai bewerkte gebouwen. Temidden van de vruchtbare rijstvelden die aan alle kanten omgeven worden door bergen, staan de drie koningssteden, Kathmandu, Patan en Bhaktapur, ooit de hoofdsteden van even zoveel vorstendommen. In hun bloeitijd van de 16de tot de 19de eeuw waren deze steden in een ware wedloop met elkaar verwikkeld in het bouwen van nóg mooiere en nóg grotere tempels dan de laatste van de buren. Hierdoor hadden de bewoners van de vallei, de Newari's, de handen vol aan de opdrachten van hun veeleisende koningen. De ambachtslieden uit de vallei waren al veel langer beroemd om hun houtsnijwerk, bronsgieten en andere metaalnijverheid. Ver over de grenzen in Tibet en zelfs China werden voorwerpen van hun afgenomen. Door deze en andere handel kwam er genoeg geld de kleine vallei binnen voor steeds meer godshuizen. Dit resulteerde in honderden grote en ontelbare kleine tempels, zozeer dat een van de eerste westerse bezoekers van de vallei ooit beweerde dat de vallei meer tempels dan huizen had en meer godsbeelden dan mensen. Hoewel het gemotoriseerde verkeer in de vallei inmiddels behoorlijk is toegenomen, voltrekt het dagelijks leven zich er voor een groot deel nog alsof er geen twintigste eeuw bestaat. Een tiental kilometers buiten de drukke hoofdstad Kathmandu houden de meeste wegen op en ook de elektriciteitsdraden voeren niet bar veel verder. Kathmandu is een fascinerende stad waar fraaie tempels en oude gebouwen om je aandacht wedijveren met een bruisende kleurrijke bevolking die, vooral in de oude stad, soms lijkt te zijn blijven steken in de Middeleeuwen. Sommige bezoekers kunnen al een dag verzuchtend doorbrengen op de trappen van een van de tempels op het centrale Durbar Square, om het vitale leven van de hoofdstad gade te slaan. Dit plein en de oude buurten aan de noord- en zuidkant ervan blijven fascineren. Twee kilometer  ten westen van stad staat op een heuvel de grote stoepa van Swayambunath, de schitterende heilige plek van de boeddhisten, die je niet mag missen. Vanwege de vele apen die hier rondhangen wordt deze stoepa ook wel de 'Monkey Temple' genoemd. Een nog grotere stoepa staat wat verder buiten Kathmandu in Bodnath. Op weg hiernaartoe ligt de heiligste plek van de hindoes van het land, Pashupatinath, waar de Nepalezen en ook veel Indiërs baden in het riviertje de Bagmati. Het is ook de beste plaats om gecremeerd te worden en er zijn altijd tientallen sadhoe's, halfnaakte bedelmonniken met woeste kapsels. De zusterstad van Kathmandu, Patan, ligt vergroeid aan de hoofdstad. Zo het al mogelijk is, heeft het oude gedeelte van de stad een nog grotere dichtheid aan tempels en kloosters dan de hoofdstad zelf. Patan is veel rustiger dan Kathmandu en een verademing na de drukte van de laatste. De derde koningsstad is Bhaktapur. In Kathmandu slaap je drie nachten in een eenvoudig middenklasse hotel met een kleine tuin en een mooi dakterras met uitzicht over de vallei en de Himalaya. Het hotel wordt gedreven door Tibetanen en staat in de oude wijk Thamel, tien minuten lopen van Durbar Square.

Dag 14  Kathmandu - Nagarkot
Aan de rand van de Kathmandu-vallei ligt het bergplaatsje Nagarkot, het bekendste en mooiste uitzichtpunt om de toppen van de Himalaya te zien, zoals de Ganesh Himal en de Lhotse. Vooral in het eerste ochtendlicht (indien het weer dit toelaat) zijn de vergezichten op deze reuzen spectalair. Nagarkot heeft uitstekende wandelmogelijkheden.

Dag 15  Nagarkot - Bhaktapur
Je maakt vandaag een trekking van enkele uren over een pad met prachtige uitzichten en door lieflijke dorpjes. Deze trekking is niet moeilijk en voert je over een vooral dalend pad naar Bhaktapur. Als je liever niet mee wilt lopen, kun je met de taxi van Nagarkot naar Bhaktapur. De kosten hiervoor zijn dan voor eigen rekening. Je overnacht in Bhaktapur, de kleinste van de drie koningssteden in de Kathmandu-vallei, temidden van rijstvelden. Bakstenen huizen, tempels en pleinen wisselen elkaar af langs meanderende straten en steegjes. Hoewel deze stad zich zowel in omvang als in pracht en praal niet kan meten met de twee grotere broers Kathmandu en Patan, is een bezoek aan deze stad toch een hoogtepunt. De belangrijkste reden is de afwezigheid van verkeer en veel andere moderne zaken, wellicht met als een van de weinige uitzonderingen elektriciteit. Bhaktapur ademt nog echt de middeleeuwse sfeer uit die nog maar een generatie geleden ook in de andere twee koningssteden te proeven moet zijn geweest. De bewoners zijn bezig met het hoeden van vee, het draaien van potten, of met een ritueel in een tempel. Rond zonsondergang wordt er ontspannen gekletst door de oudjes, geflaneerd door de jongeren en gespeeld door de kinderen. Het tijdloze Bhaktapur is een verademing na het drukke Kathmandu en een stad waar je volgens veel reisgidsen zeker een nacht zou moeten overnachten. Voor het kopen van houtsnijwerk en Nepalese poppen is Bhaktapur de aangewezen plaats.

Dag 16  Bhaktapur - Kathmandu
Je rijdt met een lokale bus weer terug naar Kathmandu. Hier heb je de rest van de dag nog tijd om de stad te bekijken en de bazaars en winkeltjes af te struinen. Misschien wil je nog gaan fietsen. Kathmandu en omgeving is uitermate geschikt om per fiets te worden ontdekt. Er zijn uitstekende mountainbikes te huur voor ongeveer 100 roepies per dag.

Dag 17 - 18  Kathmandu - Chitwan
Je reist verder naar het beroemde Chitwan Nationaal Park, waar je de volgende ochtend gezeten op de rug van een olifant op zoek kunt naar de Indiase neushoorn en ander wild. Chitwan is verreweg het bekendste natuurreservaat van Nepal. Het geniet vooral bekendheid vanwege zijn prachtige afwisselende natuur, een enorme vogelstand en zeker niet in de laatste plaats doordat het een van de belangrijkste gebieden is waar de Indiase neushoorn nog standhoudt. Het gebied kent een afwisseling van bladverliezend woud, grasvlakten en langs de vele rivieren, stroompjes en meren subtropisch regenwoud. Deze verscheidenheid aan vegetatie brengt ook de grote variëteit aan diersoorten met zich mee, waaronder bijna 400 soorten vogels en meer dan veertig zoogdieren. Tijgers en panters spreken het meest tot de verbeelding, toch is de kans klein dat je een van deze prachtige beesten te zien krijgt. Ze sluipen weg bij de eerste signalen van menselijke aanwezigheid. Gek genoeg zullen ze zich minder snel uit de voeten maken als ze een olifant horen aankomen met mensen op zijn rug, of bij het horen van het geluid van een jeep. Interessanter zijn natuurlijk de grote zoogdieren die wel vaak te zien zijn. Om te beginnen is er de machtige Indiase neushoorn waarvan er naar schatting 450 leven in Chitwan. Deze eenhoornige neushoorn kan een schofthoogte van 1.90 m bereiken en een gewicht van bijna 2500 kg. De dieren zijn meestal alleen, behalve moeders met een kalf. Ze leven voornamelijk in de grote grasvlakten van Chitwan, waar ze grazen. Door de hoogte van het gras, tot vijf meter, zijn ze niet makkelijk te vinden en vaak verraden vogels, die meerijden om insecten van hun huid te pikken, ze het eerst. Vanaf februari neemt de zichtbaarheid sterk toe doordat de omwonenden dan het recht hebben om het gras te oogsten. Op zich zijn de dieren niet gevaarlijk, zeker niet vanaf de rug van een olifant, maar wie gaat wandelen, dient een respectabele afstand in acht te nemen, omdat neushoorns erom bekend staan plotseling te chargeren. Indiase bisons of 'gaur' zijn ook in kleine aantallen in het park te vinden. Vooral de stieren zijn imposante wezens, groter dan hun Amerikaanse neven en door hun gladde beharing is de enorme gespierdheid van de dieren goed te zien. Damherten komen in grote aantallen voor en vormen samen met de veel grotere sambarherten de belangrijkste prooi voor tijgers en panters. Daarnaast zijn er nog twee andere kleinere hertensoorten te vinden; het blaffende hert of 'muntjac' en het moerashert of 'barasingha'. De damherten profiteren vaak van de aanwezigheid van de langstaartige langoerapen, die vruchten en bladeren van bomen plukken en daarbij veel laten vallen. Bovendien kunnen de apen door hun hoge positie in de bomen sneller grote katten zien aankomen en de herten reageren dan ook onmiddellijk op de kenmerkende alarmroep van de langoeraap. De andere aapsoort die in grote aantallen te vinden is (vaak in de omgeving van mensen) is de makaak. Van de reptielen zijn de muggerkrokodillen vaak te vinden in de meren en langs de rivieren waar ook de veel grotere gaviaal voorkomt die een lange smalle snuit heeft en tot wel zes meter lang kan worden. Deze laatste krokodillensoort is schaars geworden. Monitorhagedissen van meer dan een meter zijn vaak te zien als ze zonnebaden op stenen of onverharde wegen. Van de slangen zijn vooral de python en de cobra bekend, hoewel de gewone krait, een zwarte slang van maximaal anderhalve meter vaker voorkomt en bovendien beduidend giftiger is dan de cobra. Waterschildpadden zonnen vaak op stenen of takken die boven het water uitsteken. Vooral in de buurt van water is het vogelleven van Chitwan overweldigend. Reigers, kraanvogels en ooievaars komen in grote aantallen voor, samen met aalscholvers en ibissen. Van de kleinere vogels zijn vooral de fel blauw gekleurde ijsvogels opvallend. In de drogere graslanden zijn hoppen te vinden en in de bossen lopen pauwen rond. Neushoornvogels zijn schaars, maar als er een paar in de buurt zijn, dan is dat onmiskenbaar door hun harde roep en de typische manier van vliegen. Behalve per olifant, kun je het gebied ook te voet en per kano onderzoeken. Je slaapt twee nachten in eenvoudige accommodatie aan de rand van het reservaat nabij het dorpje Sauraha.

Dag 19  Chitwan - Gorakpur - New Delhi
Per bus reis je naar de grens en vervolgens verder naar Gorakhpur in India. Vanaf daar neem je de nachttrein naar Delhi, waar je de volgende ochtend aankomt. Je reist weer in een tweedeklasse airconditioned slaaptrein.

Dag 20  Delhi
In de ochtend kom je aan op het drukke treinstation. De eerste indruk van deze hectische stad is voor de meeste bezoekers overweldigend. Delhi is de hoofdstad van India en vormt een apart gebied dat bestuurd wordt door de federale regering. De stad heeft een geschiedenis die minstens drieduizend jaar teruggaat. Er bestaat een oud gedeelte, Old Delhi, dat grotendeels is gebouwd tijdens het bewind van de Moghuls, en een nieuw gedeelte, New Delhi. Dit deel werd aan het begin van deze eeuw door de Engelse architect Luytjens ontworpen om te dienen als de nieuwe hoofdstad van 'de parel in de kroon' van het Britse keizerrijk. Het contrast tussen oud en nieuw is enorm. Het oude gedeelte is een benauwende, kleurrijke, oriëntaalse mierenhoop vol smalle steegjes, tempels en moskeeën. Hier vind je o.a. het Rode Fort en de Jama Masjid, de grootste en prachtigste moskee van het land. Het nieuwe gedeelte is een weids opgezette stad met lange, brede, rechte straten, paviljoens en parken. Het is een stad die haast leeg en verlaten aandoet vergeleken bij het oude deel. In New Delhi zetelt de regering van het land. Het parlement staat er, de president woont er, alle grote bedrijven hebben in New Delhi hun kantoor. Rondom beide stadsdelen spreidt Delhi zich kilometers in alle richtingen uit. Naar het oosten over de heilige rivier Yamuna. Naar het zuiden waar de statige buurten van de diplomaten en rijken te vinden zijn, evenals de gebouwen van leger en luchtmacht en naar het westen en noorden waar de grote massa van Delhi's bevolking woont. Tussen al die gebouwen staan honderden monumenten uit het verleden van de stad. Behalve aan sightseeing zul je je tijd waarschijnlijk ook willen besteden aan het inkopen van souvenirs, iets waar de markten en winkels van de stad zich uitermate goed voor lenen.